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Community structure and ecology of snakes in fields of oil palm trees (Elaeis guineensis) in the Niger Delta, southern Nigeria

by Godfrey C. Akani, Nwabueze Ebere, Luca Luiselli, Edem A. Eniang
African Journal of Ecology ()

Abstract

Aspects of community structure and ecology of snakes were studied in the years 2004–2006 in fields of oil palm trees ( Elaeis guineensis) of three study areas in Southern Nigeria. A total of 284 individual snakes, belonging to twelve species of three families (seven Colubridae, four Elapidae, one Viperidae), were recorded, including both sighted and captured individuals (not including in this count the individuals that escaped before identification to species level could be made). All the study areas were nearly identical in terms of species composition. Most snakes (about 67%) were recorded during the dry season months, when the fruits of the oil palm ripe, thus attracting lots of organisms that are potential prey for snakes. The most important food items for oil palm snakes were Agama lizards, birds and rodents, but they also fed on skinks, geckos, fruit bats and tree frogs. Snakes were spotted climbing with peak frequencies occurring in the range of 16–18 m above the ground level. In general, oil palm trees within the range of 16–27 m high harboured higher number of snakes. Climbing snakes were nonrandomly positioned on the trees: the highest percentage of snakes (68%) was lodged between the leaf bases and oil palm fruit bunches. The general implications of the given data are discussed. Résumé Divers aspects de la structure communautaire et de l’écologie des serpents ont étéétudiés entre 2004 et 2006 dans des champs de palmiers à huile ( Elaeis guineensis) du sud du Nigeria. On a rapporté un total de 284 individus appartenant à 12 espèces de trois familles (7 Colubridae, 4 Elapidae, 1 Viperidae), y compris des individus aperçus et capturés (ne sont pas inclus dans ce calcul les individus qui se sont échappés avant que l’on puisse en identifier l’espèce). Toutes les zones de l’étude présentaient une composition des espèces presque identique. La plupart des serpents (près de 67%) ont été enregistrés au cours des mois de saison sèche, lorsque les fruits du palmier à huile mûrissent, ce qui attire de nombreux organismes qui sont des proies potentielles pour les serpents. Les proies principales des serpents des palmiers à huile étaient les agames, les oiseaux et les rongeurs, mais ils se nourrissaient aussi de scinques, de geckos, de roussettes et de grenouilles arboricoles. On a aperçu des serpents qui grimpaient, la hauteur la plus fréquentée étant entre 16 et 18 mètres au-dessus du sol. Ce sont en général les palmiers qui culminaient entre 16 et 27 mètres qui recelaient le plus grand nombre de serpents. Les serpents grimpeurs ne se répartissaient pas au hasard dans les arbres : le plus fort pourcentage (68%) d’entre eux se positionnaient entre la base des feuilles et le régime de fruits. Les implications générales des données sont discutées. [ABSTRACT FROM AUTHOR]

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