Factors preventing the recovery of New Zealand forests following control of invasive deer

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Abstract

There is currently great interest in restoring ecosystems affected by invasive organisms. In New Zealand, deer were introduced during the nineteenth century, causing dramatic changes to the understory composition and structure of some forests. Deer prefer to browse on short tree species, mostly associated with early successional stands and moist-fertile sites, but many tall tree species are browsed only when other food sources are scarce. The government has invested heavily in control programs aimed at reducing deer num-bers and thereby restoring forests to something approaching their preinvasion composition and structure, but have met with only limited success. Based on a literature review, we give several examples of situations in which deer impacts may not be reversible, including the following: (1) palatable species remaining highly browsed even at low deer densities as a result of diet switching; (2) occupation of vacated niches by plant spe-cies not eaten by deer; (3) local extinction of seed sources; (4) fundamental alterations to successional path-ways; (5) shifts in ecosystem processes; (6) other exotic animals becoming naturalized and weakening the ef-fectiveness of single-species control; and (7) exotic plants weakening the effectiveness of single-species control. We consider the contributions that scientific research can make to effective forest restoration, including em-pirically based forest-dynamics models that place regeneration in the context of other processes, such as dis-turbance, soil fertility, and multiple invasive organisms. Factores que Previenen la Recuperación de Bosques de Nueva Zelanda Después del Control del Venado Invasor Resumen: Actualmente hay un gran interés en restaurar los ecosistemas afectados por organismos invasores. En Nueva Zelanda los venados fueron introducidos durante el siglo diecinueve causando cambios dramáticos en la composición del sotobosque y en la estructura de algunos bosques. El venado prefiere ramonear especies de árboles bajos, principalmente asociadas a sitios de sucesión temprana, húmedos y fértiles, pero muchas es-pecies de árboles altos son ramoneados cuando escasean otras fuentes de alimentos. El gobierno ha hecho grandes inversiones en programas de control dirigidos a restaurar el bosque a su composición y estructura pre-vias a la invasión, reduciendo el número de venados, sin embargo, el éxito ha sido limitado. En base a una revisión bibliográfica, presentamos varios ejemplos de situaciones en las que los impactos de los venados pueden no ser reversibles. Estos incluyen losiguiente: (1) las especies apetecibles para los venados permanecen altamente ramoneadas aún a bajas densidades de venados, debido a cambios en la dieta; (2) la ocupación de nichos vacíos por especies de plantas que no son consumidas por los venados; (3) la extinción local de fuentes de semillas; (4) las alteraciones fundamentales a las vías sucesionales; (5) los cambios en los procesos eco-sistémicos; (6) otros organismos exóticos se han naturalizado y han debilitado la efectividad del control de una sola especie; y (7) las plantas exóticas debilitan la efectividad del control de una sola especie. Considera-mos las contribuciones de la investigación científica que puedan conducir a una restauración forestal efec-tiva, incluyendo los modelos basados en dinámicas forestales empíricas que ubican a la regeneración en el contexto de otros procesos, tales como la perturbación, la fertilidad del suelo y múltiples organismos invasores.

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